OLYMPUS DIGITAL CAMERAOp internet vond ik hoe mooi de originele Engelstalige uitgave van Saint Jack is. Een waar kunstwerk van de tatoeages die op de armen van Jack zitten. Helaas mist de Nederlandse vertaling zo’n treffende omslag. Daar moet de lezer het met schimmige beelden doen. De kracht in zo’n tatoeage spreekt meer dan duizend woorden. Hier vermengt de cover zich heel mooi met de inhoud.

Na de het verkeerd aflopende Chinese avontuur, krijgt Jack totaal onverwacht een nieuwe kans om iets op te zetten. Vanuit Amerika krijgt hij de vraag de beheerder te worden van een hotel voor militairen, Paradise Gardens. Hij moet de militairen daar vijf dagen vermaken.

De eerste dag verwachtte ik uniformen. Shuck had me niet verteld dat ze Hawaiihemden aan zouden hebben, maar ze stapten uit de bus met kortgeknipt haar, lichte hemden, de witte sokken die iedere Amerikaan verraden, en met die starende blik in hun gebruinde, vermoeide gezichten. (244)

Tussen neus en lippen door vertelt Jack veel meer over de Vietnamoorlog dan over de praktijken die in het huis gebeuren. Jack voelt zich Saint Jack, de man die de militairen het nodige vertier geeft. Aan de hand van de foto’s in zijn foto-album, die elke week dikker wordt, beschrijft Jack Flowers een paar gebeurtenissen uit die tijd: kerstmis, een hemel vol schitterende sterretjes en groepsfoto’s:

Ik, in mijn bloemetjeshemd, bier drinkend met drie jongens. Een zinnetje dat typisch iets is voor mannen van middelbare leeftijd begon deel uit te maken van mijn spraakgebruik. ‘Dat was veel geld in die dagen -‘ (255)

Even plotseling als het huis er kwam, gaat het ook weer. De Amerikanen willen het huis niet meer financieren. Het Amerikaanse legeer heeft geen bordelen, is de officiële reden. De boosheid van Jack heeft weinig effect. Hij moet zich maar melden bij de Amerikaan Edwin Shuck als hij geld nodig heeft.

Dat is het derde en laatste deel van het boek. Wellicht dat de Singaporese overheid daarmee nog het meeste moeite heeft gehad. Hoe de Amerikanen bepaalde bezoekers aan de stad bespioneren. De afloop van het verhaal verrast niet, maar is spannend genoeg om het verhaal in een ruk uit te lezen.

Paul Theroux: Saint Jack Oorspronkelijke titel: Saint Jack. Vertaald door Benno Barnard. 2e druk als Pandora Pocket. Amsterdam: Uitgeverij Contact, 1999. ISBN 90 254 9996 1. 318 pagina’s.